Descubren un hongo que convierte en zombis a escarabajos

Un grupo combinado de investigadores de la Universidad de Arkansas y la Universidad de Cornell ha descubierto que un tipo de hongo mata a escarabajos soldado de vara de oro de una manera particular: causando que atraigan a los machos, lo que les ayuda a difundir sus esporas. En un artículo publicado en el Journal of Invertebrate Pathology, el grupo descibe las observaciones que hicieron sobre el escarabajo, experimentos que llevaron a cabo en su laboratorio y el peculiar modo en el que el hongo se expande a nuevos huéspedes.

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Los escarabajos soldado vara de oro son nativos de Norteamérica, donde viven en praderas y campos y sobreviven comiendo flores. Se aparean sobre una flor, lo que es un comportamiento que contribuye a su perdición, dicen los investigadores. El hongo Eryniopsis lampyridarum también vive en los mismos tipos de flores e infecta a los escarabajos cuando visitan. Una vez infectados, las mandíbulas del escarabajo se cierran en la flor, congelando al escarabajo en el sitio hasta que muere. Un día después, sus alas se abren como si se prepararan para volar. Para los escarabajos machos infectados, la historia acaba aquí, para en el caso de las hembras, una vez muertas, dan la apariencia a los machos de estar listas para procrear. Estos vuelan sobre las hembras para aparearse y en el proceso se infectan con el hongo.

Intrigados por el modo en el que el hongo ha evolucionado para expandir sus esporas, los investigadores han recolectado especímenes de escarabajo y los han llevado al laboratorio para estudiarlos. Informan de que, de un total de 446 escarabajos, 90 estaba infectados.

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